Там, где кончается пустыня. Часть вторая

- Туда! – Айк вскочил и показал туда, где серыми клыками возвышались базальтовые утёсы. – Засядем в удобном месте и проверим, хватит ли ракет?

- И сдохнем от жажды, – Нилс тем не менее тоже вскочил и подхватил рюкзак. – Быстрее, парни, а то сдохнем уже сегодня!

Под ногами звенели камни, мелкие ящерицы цветными росчерками шарахались в стороны, а люди, подгоняемые инстинктом самосохранения, шагали, выбирая удобное место для боя.

- Пещера! – Кирил показал на чёрную щель, рассекающую скалу на высоте метра три.

Айк тут же сбросил рюкзак, кивнул Камо, и тот, подсаженный двоюродным братом, скрылся внутри. Тут же подал голос:

- Чисто, сухо, ток воздуха в глубину. Эй, парни, здесь что-то вроде лестницы! Держите ремень!

С помощью Камо, остальные быстро вскарабкались наверх. Парнишка тут же скрылся за поворотом, подсвечивая путь фонарём.

- Не спеши! – Айк попытался протиснуться вперёд, но сделать это с рюкзаком оказалось непросто.

Нилс выглянул наружу и выругался:

- Они рядом! Быстро бегают, не иначе, их мам сайгаки отымели! И меня засекли!

Камо за это время успел углубиться на несколько десятков метров, и остальные последовали за ним. Теперь стало понятно, что ход имел спиральную, как резьба гигантского шурупа, форму. И естественным этот ход явно не был. Но останавливаться и думать над этим никто не рискнул. Стая людоедов с копьями, уже восторженно завывавшая у входа, не оставляла времени для размышления.

Виток, ещё виток, ещё, ещё… парни бежали по лестнице, уводящей их в глубину, и слышали за спиной победные вопли погони. Преследователи явно решили, что загнали добычу в тупик, и Айк старался не думать, на чём эта уверенность могла быть основана.

Узкий спиральный ход кончился внезапно, парни выбежали в широкий, в несколько десятков метров туннель, уходящий вправо и влево, насколько хватало света фонаря.

- Гаси свет! – Айк слышал приближающийся с каждой секундой топот погони. – Хватайтесь за руки, цепочкой, я впереди. Быстрей!

Как только парни образовали цепь, Айк тоже выключил фонарь и быстрым шагом, ведя за собой остальных, начал двигаться прочь. Нилс прошептал:

- Ты видишь что-нибудь, что ли?

- Нет! – огрызнулся Айк. – Дышите потише, а то вас за полкилометра слыхать!

Он действительно ничего не видел, тьма царила полная и непроглядная. Но эхо шагов отражалось от стен так, что ориентироваться не составляло труда.

Позади в туннель с воем и визгом вывалились полулюди, потрясающие оружием. Единственный факел тут же погас, скорее всего, от того, что несущий его споткнулся. А может быть, просто догорел, кто знает?

Оставшись без света, преследователи тут же потеряли ориентировку, Айк слышал, как они ощупывают копьями пространство вокруг, пытаются организовать цепочку для прочёсывания, надеясь, что добыча не могла уйти далеко. Расстояние между ними и компанией старателей увеличивалось, туннель уводил парней всё дальше, в неизвестные наземным жителям подземелья.

Далеко позади вспыхнули несколько факелов. Кажется, преследователи получили подкрепление. Почти сразу огоньки начали двигаться в ту же сторону, куда направились парни.

- Пыль, – Нилс недовольно усмехнулся в темноте. – Видно, куда мы направились.

- Факелы недолговечны, – шепнул в ответ Айк. – Уйдём дальше.

Путники снова двинулись вперёд. Расчёт оправдался, преследователи не стали удаляться от выхода, огоньки скоро исчезли.

Туннель шёл не по идеальной прямой, а делал плавный, хотя и очень большого радиуса, поворот. Устроившись так, чтобы наблюдатели с выхода не могли их заметить, парни присели отдохнуть и обсудить ситуацию.

- Еды на три дня, – подытожил Нилс после подсчёта. – Воды тоже на столько растянуть можно. Как думаете, другой выход сможем найти?

- Меня мать водила в подземелья, – задумчиво сказал Айк, прислонившийся к стене туннеля. – И объясняла общий принцип, как они построены. Но я, дурак, думал, что мне это в жизни не потребуется. Камо, ты как, знаешь что-нибудь?

- Я тоже мало что запомнил, – виновато ответил парнишка. – И мы там недолго были, двое суток всего. Дошли до оазиса, глянули на то, что там осталось – и всё.

- Вспоминайте оба, что знаете, – пробурчал Орен. – А то не факт, что эти недомерки уйдут за три дня. Я бы на их месте не ушёл, мяса там хватает, вода есть.

- Если плавный изгиб – значит, это может быть кольцевой ход верхнего яруса, – продолжил Айк. – Это самый край убежища, основные полости в глубине материка. А на таких кольцевых ходах вентиляционные спирали должны быть через каждые десять-пятнадцать километров, так вроде. Если не засыпаны за такую бездну лет. Кстати, мы сейчас к реке идём. Интересно, ход проходит под рекой или там дальше затоплен? Если проходит – можно попробовать выйти на другую сторону реки.

- До реки не так далеко, – подал голос Нилс. – И туннель не уходит вниз. Если бы было затоплено – почему здесь сухо?

- Не так уж и сухо, – прошептал Кирил, но на него никто не обратил внимания. В итоге, решили пройти дальше и попробовать пройти под рекой и найти другой выход на той стороне.

Чтобы сэкономить заряд батарей в фонарях, пошли без света, взявшись за верёвку. Айк шёл впереди, его способностей к эхолокации хватало, чтобы понять, где стена и нет ли впереди ямы. Около часа они шагали во мраке, не обмениваясь ни единым словом. Наконец, Айк остановился и негромко сказал:

- Кто-нибудь включите фонарь, только направляйте не в лицо.

Нилс тут же щёлкнул кнопкой фонаря, и мрак прорезал яркий луч света. Здесь туннель пересекался с другим подобным туннелем, уходящим, судя по направлению текущего по нему ручья, вниз к морю.

- Водоотвод, – прошептал Камо. – Сверху камень, а если какие-то крохи просачиваются здесь или где ещё – уходит по этой трубе. Если по ней пойти – то она под водой выходит в море.

- Так, – согласился Айк. – По пути могут встретиться ещё куча ответвлений, но верхний ярус везде мёртв. А если пойти против течения – километров через двадцать выйдем к спиральной шахте, уводящей на нижние ярусы, к оазису. То есть, если оазис всё ещё существует. Мать рассказывала, что мало какие ещё продуктивны.

- Туда не пойдём, – решительно сказал Нилс и перепрыгнул через ручей. – Это несколько дней здесь ходить, нам выбираться надо, а не изучать спелеофауну.

- Тем более что кое-какая спелеофауна разумна и агрессивна, – согласился Айк. – Река, похоже, прямо над нами, так что не задерживаемся. Только воды наберём.

Сколько времени парни шли под землёй – они не знали. Несколько часов ходьбы, еда, отдых, снова несколько часов ходьбы… часов не было, ощущение времени скоро смазалось. Первый выход, найденный Айком, оказался завален недалеко от туннеля, второй – почти у поверхности.

- Вляпались! – не выдержал Нилс. – Айк, по твоим расчетам мы прошагали уже километров сорок. А туннель поворачивает. Это мы в гамаде выйдем, получается?

- Вот-вот должен быть радиальный ход – ответил Айк. – Он связывает это кольцо с тем, которое лежит под нашими землями. Так, вроде. А здесь всё завалило ещё с извержений, видели, там пемза сплошная?

- Так везде извержения были, – невесело заметил Кирил, который всё меньше говорил в последнее время. – А у нас все выходы повзрывали.

- Не все, – успокоил его Камо. – Мы же туда ходили и знаем где выходы. Если попадём в наше кольцо – мы там сориентируемся.

Радиальный туннель действительно нашёлся там, где и предполагал Айк. Хотя, он и сам не был уверен, что это именно тот туннель, который им нужен. Если радиус кольца, например, чуток поменьше или побольше, или расстояние от одной вентиляционной шахты до другой не такое, как в знакомом кольце – туннель может вывести совсем не туда.

Путники не обращали внимания на мелкие ответвления, да и большинство этих ответвлений вообще не замечало в темноте. А Айк с Камо понимали, что не стоит тратить времени на экскурсии. Хотя, знали, что там может найтись немало интересного. Начиная от редких металлов и заканчивая частями древних механизмов, большинство из которых окислилось настолько, что невозможно было понять, что это и для чего служило.

- Еда кончилась, – прокомментировал очевидное Орен через несколько переходов.

- Ничего, – ответил Нилс, хотя сам не мог скрыть беспокойства. – Без еды можно спокойно потерпеть ещё пару суток, а за это время мы куда-нибудь выйдем.

- Зажги фонарь, – остановился Айк. – Дошли до кольцевого туннеля, кажется.

Фонари высветили пересекающий путь туннель точную копию того кольцевого туннеля, в который парни попали после спуска.

- Вот и кольцо – одобрительно улыбнулся Айк. – Надеюсь, наше, знакомое.

- А если нет? – подал голос Кирил.

- В любом случае, воздух свежий, значит, где-то выход есть, – почесал в затылке Айк.

- Поток воздуха идёт из того туннеля, по которому мы пришли, – не согласился Камо. – И уходит он к центру, где поворачивает вниз к оазису.

- Спасибо, – выдохнул Нилс. – Успокоил.

И снова путь во мраке по гигантскому подземелью, ориентируясь лишь на эхо от шагов. Пока парни не пересекли ещё один радиальный туннель. А впереди за ним кольцевой ход перекрывал завал.

- Куда? – Нилс повёл лучом фонаря. – Направо или налево?

- Налево, – решил Айк. – Ход идёт верх, это заметно.

Путники свернули и бодрым шагом направились в ту сторону, где надеялись найти выход. Но не успели они как следует устать, как наткнулись на ещё один завал.

- Тупик, – махнул рукой Орен. – У меня вода на исходе, а тут сухо всё, как в соляных пещерах. Поворачиваем?

Сейчас, – Айк быстро забрался наверх завала и довольно хмыкнул: - А здесь кто-то пытался его разобрать, но ничего не вышло. Теперь я знаю, где мы.

- Где? – Камо оживился, и все остальные тоже.

- Это тот ход, который отец подорвал чуть больше двадцати лет назад. От нашего дома мы в двух-трёх часах ходьбы. Но здесь не пройти, отец от души взрывчатки заложил. Нужно возвращаться и обойти завал на кольце. Это спуститься вниз к бывшему оазису и снова наверх. Километров пятьдесят шагать.

- Предлагаю груз оставить здесь, – Нилс скинул рюкзак с плеч. – Иначе не дойдём. Вернёмся за ним, когда доберёмся до дома, отдохнем и возьмём еды.

- Правильно, – Орен тоже скинул рюкзак. Айк и остальные, вздохнув, последовали их примеру.

- Столько тащили, – разочарованно протянул Камо.

- Не пропадут, – Айк достал флягу и боеприпас к ракетнице. – Вернёмся, Нилс дело говорит. Нам ещё дня три до дома переть, без еды и с грузом не дотянем. Раньше надо было бросать.

Уже налегке парни спустились к центру гигантского кольца, следуя за током воздуха, повернули вниз, уходя в глубину древнего убежища.

Второй ярус располагался на глубине больше километра. Стены здесь уже не были сухими, как наверху, их покрывала тонкая, но ощутимая слизь. Чувствовался явственный запах сероводорода. Айк продолжал идти столь же уверенно.

- Свет! – Нилс, идущий за ним, показал на еле заметные огоньки на потолке.

- Ага, – откликнулся Айк. – Кое-что ещё живёт. Поддерживать такое крупное существо, как человек, система уже не может, но всякая мелочь встречается. А вообще, стоит пошарить, вдруг за время отсутствия людей здесь развелось что-нибудь съедобное?

Запах сероводорода стал почти нестерпимым, парни кашляли и тщетно старались дышать неглубоко. Орен проворчал:

- Как здесь можно жить, когда экосистема работает, если даже сейчас дышать нечем?

- А моя мать здесь дышит без труда, – Айка, казалось, совсем не беспокоил сероводород вокруг. – У неё биохимия чуток другая. Но ты прав, задерживаться не стоит.

Во время разговора он водил фонарём по стенам и лицо его мрачнело с каждой минутой. А после того, как он посветил в ручей шириной в полметра, настроение его испортилось ещё больше. Он прошёл вдоль течения пару десятков метров и взял ракетницу наизготовку. Остальные посмотрели на него недоумевающими взглядами.

- Чего ты? – негромко спросил Камо.

Нилс, привыкший доверять другу, тоже перебросил ракетницу со спины в положение, пригодное для быстрого применения.

- Ни одного таракана на стенах, – спокойно сказал Айк, лишь быстро движущиеся уши выдавали его волнение. – Ни одного краба в воде. Рыбы – только мальки, крупных кто-то выловил. А вон там подальше две ножки от срезанных грибов.

- Чтоб меня! – прошептал Орен, тоже схватившись за оружие.

- Шансы есть? – спросил Нилс, оглядываясь.

- Если их больше двух-трёх человек – нет – так же спокойно покачал головой Айк. – Фонари уже порядком разряжены, до поверхности их не хватит. А в темноте мы беспомощны, шумим как стадо сайгаков, ничего не видим. Первый удар мне, второй – Камо, а вас потом можно голыми руками брать.

- Ты чуть что дай сигнал, а мы включим фонари, – Нилс выключил свой фонарик. – А пока быстро движемся и светим поочередно. Вперёд!

Усталость и голод тут же были забыты, парни быстрым шагом двинулись к выходу, подсвечивая путь одним из фонарей. Опасность придала силы, и на привал они остановились, лишь преодолев длинный спиральный подъём на верхний ярус. Остановились и попадали на камни, пытаясь расслабить мышцы.

- Они впереди нас, – Айк говорил как будто безразлично, но не снимал пальца со спуска ракетницы. – Держатся в отдалении. Я несколько раз слышал на горизонте щелчки эхолокации.

- Значит, они тоже нас слышат? – уточнил Нилс.

- Разумеется, – кивнул Айк. – Только вряд ли понимают. Но, похоже, их действительно немного, оазис не прокормит большую группу, а о вылазках на поверхность с моего рождения не слышно.

Отдохнув, парни вновь включили один из фонарей и быстрым шагом продолжили путь. Остановились, когда Кирил начал спотыкаться.

- Надо остановиться и поспать, – выговорил Нилс. – Айк, дежурите вы с Камо по очереди. Чуть что – слепи фонарём и стреляй.

Никто не тревожил их во время сна, но дальше парни двинулись совсем не так бодро. Сказывался голод и накопившаяся усталость. Но, по словам Айка, до поверхности осталось не больше десяти-двенадати километров.

Когда встречный ветерок донёс до парней запах степных цветов, Кирил уже пошатывался. Орен поддерживал его, но и сам уже ступал не слишком твёрдо. Последний работающий фонарь светил всё слабее и слабее, Айк ощутимо нервничал, да и у остальных состояние было неважным.

- Сюда, – показал Айк на узкий проём в стене. – Метров сто осталось, или чуть больше. Но там местные, похоже, засаду устроили.

- Другой выход далеко? – спросил Нилс, прикидывающий, стоит ли сейчас ввязываться в бой?

- Километров двадцать, – усмехнулся Айк. – Фонаря точно не хватит. Камо, свети из-за моего плеча. Нилс, держись рядом. Вперёд.

Спиральный ход уходил вверх, Айк двигался впереди, готовый ко всему. Идти здесь можно было лишь по одному, поэтому фонарь перешёл в руки Нилсу. Все ждали нападения, но даже когда впереди появился свет выхода, никто не напал.

- Ошибся ты, Айк. Нет тут подземников. И хорошо, что нет.

Айк никак не прореагировал на замечание Нилса. Он медленно приблизился к выходу, давая возможность глазам привыкнуть к солнечному свету. На камнях возле выхода мелькнула ушастая тень, вызвав удивлённый возглас Нилса. Айк неторопливо выглянул наружу и застыл, недоумённо уставившись на что-то.

Остальные парни тут же выскочили за ним, щурясь и прикрывая глаза от света, и тут же увидели троих детей разного возраста, убегающих от них к скальному карнизу неподалёку.

Все трое ушастых прикрыли глаза какими-то повязками и чувствовали себя на поверхности довольно уверенно. Пробежав сотню шагов, они прошли по узкому карнизу, затем две девочки исчезли за уступом, пискнув перед этим так, что услышали все. А парень застыл неподвижно у выхода с карниза, сжимая в одной руке нож, а во второй – камень размером с гусиное яйцо.

Айк приблизился, глянул вниз и кивнул. Там, в скальном каньоне лежала груда костей. Человеческих.

- Умно придумал, – объяснил Айк остальным. Если за ним гонятся людоеды – он занимает позицию и ждёт. Они его не слышат, видеть днём тоже не могут, один удар – и враг летит вниз. Против подземника, не привыкшего к яркому свету, может сработать.

- Ты объясни ему, что мы ему не враги, – Нилс присел на камень. – И вообще, надо поесть что-нибудь найти. И воды нет почти.

Айк приблизился к карнизу и издал щебечущую трель. Потом ещё, закашлялся и перешёл на обычную речь:

- Практики не хватает, но он, кажется, меня понял.

Камо, решивший не оставаться в стороне, тоже защёлкал и защебетал, вызвав немалое удивление на той стороне и ответное щебетание. Пояснил тем, кто не понимал подземной речи:

- Я сказал, что вижу его, и рассказал, где и в какой позе он стоит. Он понимает, что у нас решающее преимущество, но не знает, что делать. Слишком долго он воспринимал других людей как врагов. Да, вода недалеко, в двух сотнях шагов вниз по каньону родник. А вот с едой у них неважно. Он сам за день съел две ящерицы и горсть насекомых.

Выглядел парнишка действительно так, что сразу было заметно: лишней еды у него нет. Услышав его слова, Нилс и Орен отправились за водой, а Айк с Камо продолжили разговор.

Убедившись, что парни, несмотря на преимущество, не собираются на него нападать, подземник чуть расслабился. Как понял Айк из его рассказа, каннибалы при прочёсывании оазиса и прилегающих туннелей упустили двоих детей, мальчика и девочку. Когда каннибалы исчезли, дети сумели прокормиться на остатках умирающей экосистемы. Когда они подросли – стали мужем и женой, но два года назад поняли, что прокормиться всей семьёй здесь невозможно. И умерли, оставляя скудную еду детям и уморив себя голодом. С тех пор Пич и две его сестры, Акуа и Рамла пытались выжить самостоятельно. Пич узнал, что на поверхности ночью можно передвигаться и найти что-нибудь съедобное, изучил местность вокруг входа в подземелье и уже подумывал о том, чтобы каким-то образом убить сайгака. А этой весной в оазис вышла странствующая пара мужчин, тут же начавших на детей настоящую охоту. И Пич сумел убить обоих, заманив на узкий карниз и камнями сбив в каньон.

Снизу от родника послышался визг выпущенной ракеты и восторженный вопль Нилса. Ещё через несколько минут Нилс показался, таща наполненные фляги и тушку убитого зайца.

- Айк, хватит болтать, собирай дрова! Хоть и маловато на всех, но всё же лучше, чем ничего. Там Орен сейчас придёт, он земняк нашёл, клубни запечём в угольках.

Орен подошёл, когда костерок уже разгорелся. Довольно улыбаясь, высыпал на камни десяток крупных, в кулак клубней:

- Там подальше ещё есть. Утром съедим. А что с этими, местными? Нормальные они или как?

- Вроде, нормальные, – откликнулся Камо. – Мне, правда, с их родителями непонятно, правду ли они сказали? Но едой мы с ними поделимся.

Уговаривать подземников пришлось довольно долго, но когда те учуяли запах жареного мяса, поняли, что это не коварная ловушка. Мяса на каждого пришлось явно маловато, но ощущение пустоты в желудках слегка утихло.

Айк, тихонько переговариваясь с подземниками, повернулся к остальным:

- Слушайте, оказывается, мы с ними родственники. Дальние. Прапрадед у нас один по материнской линии. Здорово! Матери скажу – обалдеет, она не думала, что кто-то из её родни выжил.

- А уживёмся мы с такой роднёй? – засомневался Нилс, отправляя в рот очередной кусок клубня земняка. Прожевав крахмалистую, чуть горьковатую мякоть, он продолжил: – Они разные бывают, ты уверен, что убитых не они обглодали?

- Уверен, – кивнул Айк. – Да чего гадать? Спустимся утром в каньон и посмотрим кости. Следы разделки от следов пустынных падальщиков мы отличим.

Несмотря на уговоры, Пич с сёстрами не осмелились отправиться с Айком к его дому. Но попрощались довольно тепло, и парни не сомневались, что скоро они придут в гости к новым родственникам. Научат их пользоваться защитными очками, добывать в степи всё необходимое, защищаться от опасностей поверхности. Да и девочки со временем подрастут, им будут нужны мужья и дети.

И ещё никто не забывал о тех, кто истребил посёлок жителей саванны. Там, на юге, где чаще идут дожди, появилась популяция человекоподобных хищников, способных пользоваться огнём и орудиями. И с увлажнением полупустыни и превращением её в степь, туда проникнут копытные, а вслед за ними стаи двуногих умных и безжалостных существ. Пусть оружие у них простое, это уменьшает шансы, но количество тоже имеет значение. И это тоже нужно обсудить среди старших.

Ваша оценка: None Средний балл: 9.2 / голосов: 6
Комментарии

ЛУЧШИЙ СПОСОБ ЗАРАБОТКА подробнее https://vasian19746.wixsite.com/2019

ЛУЧШИЙ СПОСОБ ЗАРАБОТКА подробнее https://vasian19746.wixsite.com/2019

ЛУЧШИЙ СПОСОБ ЗАРАБОТКА подробнее https://vasian19746.wixsite.com/2019

ЛУЧШИЙ СПОСОБ ЗАРАБОТКА подробнее https://vasian19746.wixsite.com/2019

ЛУЧШИЙ СПОСОБ ЗАРАБОТКА подробнее https://vasian19746.wixsite.com/2019

ЛУЧШИЙ СПОСОБ ЗАРАБОТКА подробнее https://vasian19746.wixsite.com/2019

Great article, I unfortunately had some problems printing this article out, The print formatting looks a little screwed over, something you might want to look into. family guy wheel of fortune

Быстрый вход